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le Économiste a récemment rapporté que le roman d'Ayn Rand Atlas haussé, publié pour la première fois en 1957, est de nouveau sur la liste des meilleures ventes. Une semaine avant l'investiture du président, plus de gens l'achetaient que Obama Audace d'espoir.

Pour les non-initiés, Atlas explore un monde futur dans lequel l'économie du pays est en train de s'effondrer à cause de l'ingérence du gouvernement. Le thème est né de l'époque de Rand: elle a commencé à planifier son roman en 1943, au beau milieu du New Deal de Franklin Roosevelt. Mais il n’est pas étonnant que cela semble pertinent aujourd’hui. L'activisme New Deal, qui a été principalement responsable de la prolongation de la Grande Dépression, guide nos stimulateurs économiques actuels.

Les disciples de Rand sont très dévoués. Un numéro récent du New yorkais a présenté un groupe local, le dentiste, avec «John Galt», le héros de Atlas haussé, sur sa plaque d'immatriculation; le gestionnaire de patrimoine qui déclare pieusement: «Je suis un disciple d’Ayn Rand depuis cinq ans»; le gars utile qui suggère, "Lorsque la civilisation s'effondrera, nous devrons simplement organiser un gang objectiviste."

Mentionnez le nom Isabel Paterson dans un tel rassemblement, et vous risquez de ne rien voir. Malgré toute la ferveur inspirée par Rand, la femme qui l’a le plus inspirée n’est guère priée.

Paterson (1886-1961) était un romancier et critique littéraire. Elle était légère, mesurant un peu plus de cinq pieds, avec un goût délicat de nourriture et de boisson, un amour profond pour la nature et un sens de l'humour de renommée nationale. Têtue et à l'esprit vif, elle était également l'un des ennemis les plus féroces du New Deal.

Paterson a grandi dans la pauvreté à la frontière occidentale. Elle n'avait que deux ans d'école formelle. Mais elle a appris de sa propre expérience, ainsi que de sa connaissance encyclopédique de l'histoire, que le succès économique résulte d'initiatives individuelles et non d'une gestion fédérale. En tant qu'auteure, elle savait également ce qui fait une histoire plausible et a compris qu'il ne pouvait y avoir de fin heureuse aux efforts du gouvernement pour réparer tout ce qui avait été brisé dans les années 1930.

Roosevelt et son infortuné prédécesseur, Herbert Hoover, ont tous deux tenté d'inspirer confiance en permettant aux entreprises infructueuses de rester à flot au détriment des entreprises performantes. Étrangement, les investisseurs prudents ont refusé d'être stimulés, même s'ils étaient exhortés à faire confiance aux programmes du gouvernement. Pour Paterson, ce résultat était fastidieusement prévisible. Elle a dit aux lecteurs qu'elle était "fatiguée de se faire dire que" le crédit dépend de la confiance en soi ". Truquer. Le crédit dépend d'actifs réels, d'une bonne monnaie et d'un casier vierge. … Quand quelqu'un nous demande de faire confiance, nous sommes heureux de l'informer que sa propre demande ébranlerait toute confiance restante dans notre esprit. ”

Il y avait ensuite la question de la planification gouvernementale. Pour Paterson, l'idée selon laquelle les experts fédéraux peuvent planifier pour assurer le bien-être de la population était une projection ridicule de fantasmes enfantins - «un programme économique pour les filles d'une mère avec un gouvernement maternel généreux prenant soin de tout le monde avec un revenu inépuisable tiré de sources mystérieuses». la planification nécessite une prévoyance parfaite - et qui la possède?

Paterson Vanité d'or, l'un des rares bons romans sur la dépression, met en lumière les échecs scandaleux de prévoyance d'experts réputés. Sa scène culminante est une confrontation entre un investisseur et le financier à qui elle a confié son argent - un homme qui a travaillé, avec l'aide du gouvernement, à créer un labyrinthe déroutant de mauvais investissements. Quand elle l'entendit avouer: «Nous ne pouvions pas prévoir…», elle en a finalement eu assez. «Pourquoi ne pouvais-tu pas prévoir?» Demande-t-elle. «Si vous ne pouvez pas prévoir, pourquoi êtes-vous payé?» Elle est courroucée et sa colère est empreinte de dignité.

Le problème fondamental, a proposé Paterson, est la confusion de l'économie avec la politique. En 1932, alors que Hoover était encore au pouvoir, elle a déclaré que «nos meilleurs esprits»… ont déjà des mécanismes politiques enchevêtrés dans le système économique, ce qui les perturbe; et ils exigent maintenant que le gouvernement les sauve de ce qu'ils ont fait. »Alors que d'autres défendaient la séparation de l'église et de l'État, Paterson plaidait pour la séparation de la politique et des affaires. Elle ne voulait aucun nouveau programme gouvernemental pour sauver une économie déjà perturbée par ses programmes. Les lecteurs lui ont écrit pour lui demander de définir son propre plan pour que le gouvernement résolve les problèmes de la nation. Elle a répondu: «Ce que ces correspondants demandent vraiment, c'est de la drogue. Si nous ne croyons pas en leur dope, quelle dope pouvons-nous suggérer à la place? Aucun que ce soit. Nous ne savons même pas un remède à la crédulité. "

Son idée était simplement de laisser les gens seuls pour faire leurs propres investissements, faire des profits et les garder, et pour liquider des entreprises non rentables. L'histoire l'a sauvegardée. Elle s'est souvenue du redressement relativement rapide du pays après la crise économique de son enfance, la dépression des années 1890: «Ce pays a connu la faillite dans les années quatre-vingt-dix. Une partie de la perte a été supportée par les obligataires étrangers. Cette partie de la situation est maintenant inversée. C'est une faillite bien pire. Mais c’est tout. »Elle savait qu’une fois que l’incompétent aurait été autorisé à faire faillite, les personnes compétentes pourraient« prendre les choses en mains ».

Les intellectuels publics des années 30, ces hommes qui considéraient Paterson comme une romancière réactionnaire, n'avaient pas la capacité de comprendre de grandes théories keynésienne et marxiste à la poitrine velue. Edmund Wilson, le jeune critique littéraire américain, a déclaré à Paterson qu'elle était «la dernière personne survivante à croire aux vieilles notions pittoresques sur lesquelles la république était fondée».

Elle a toutefois affirmé que «le principe du levier reste le même». Et elle n'a pas été la dernière à croire en l'ancienne République. Parmi la génération montante d'intellectuels conservateurs et libertaires qu'elle influença, il s'agissait d'un jeune évadé de la Russie soviétique, Ayn Rand. À cette époque, Rand était un auteur sans public. Lecteur assidu des chroniques de l'hebdomadaire Paterson, elle a cherché la connaissance de l'écrivain plus âgé dans les jours sombres qui ont suivi l'élection de 1940, lorsque les républicains ont perdu pour la troisième fois de façon ignoble Roosevelt. Au cours des prochaines années, Rand s'est assis aux pieds de Paterson et s'est initié à l'économie, à la politique et à l'histoire américaine. Lorsque Rand a publié son roman de rupture, La fontaineEn 1943, elle a inscrit son exemplaire de cadeau à Paterson: «Tu as été la seule rencontre de ma vie à ne jamais pouvoir se reproduire».

Peu de temps après, Rand commença le long processus d’écriture de 1 168 pages. Atlas haussé, un travail de génie original qui a néanmoins été influencé distinctement par les idées de Paterson. Les deux femmes étaient des individualistes rigoureux, mais quand il s'agissait d'images du système capitaliste dans son ensemble, Rand cédait à Paterson.

De l'avis de Rand, Le dieu de la machine, Grand ouvrage de théorie économique et historique de Paterson, «fait pour le capitalisme ce Das Kapital fait pour les rouges »et« ce que la Bible a fait pour le christianisme ». Dans son livre, Paterson a conceptualisé le capitalisme comme un circuit énorme reliant producteurs et consommateurs du monde entier, utilisant de l'argent et des profits réels pour générer de nouvelles efficiences et de plus grandes quantités d'énergie. Elle a précisé que le rôle du gouvernement était de protéger l'infrastructure de ce système, en le protégeant de la force et de la fraude. Si le gouvernement allait au-delà et essayait de gérer l'économie, il ne pourrait que détourner son énergie et, éventuellement, la court-circuiter et la détruire.

C’est exactement ainsi que Rand décrit le monde de Atlas haussé. L'histoire centrale du roman concerne un chemin de fer - un circuit littéral d'échanges économiques - et les personnes qui essaient de le maintenir, en dépit des efforts du gouvernement pour le relier à des projets qui minent son énergie. Avec chaque nouveau plan gouvernemental, chaque nouvelle proposition administrative visant à stimuler une économie en retard, les bénéfices du chemin de fer diminuent, ses lignes se raccourcissent, les industriels qui en dépendent font faillite et les consommateurs ont moins accès aux moyens de subsistance. Finalement, il y a une panne massive. Le circuit de production et de consommation ne peut être reconnecté que par des individus qui planifient leur propre comportement économique. Le plus grand d'entre eux est l'homme qui comprend le mieux la génération d'énergie.

C'est une image convaincante du monde, celle qui démontre l'importance de l'imagination littéraire en tant que générateur d'énergie intellectuelle. En effet, si les idées modernes conservatrices et libertaires avaient été obligées d'attendre que des économistes et des politiciens professionnels les transmettent au public, elles n'auraient jamais été communiquées. Cette tâche nécessitait des hommes d'imagination disposés à offrir à l'Amérique une vision alternative de elle-même. Pour le dire sans détour, cette tâche a demandé à des personnes capables de bien écrire.

C’est pourquoi William F. Buckley Jr., jetant les bases du mouvement conservateur moderne avec la création de Examen national En 1955, Paterson a été identifié comme l'une des personnes qu'il souhaitait le plus écrire pour lui. Il l'a eue aussi, pendant un moment. Elle a quitté NR parce que, individualiste à tous égards, elle a préféré ne pas être modifiée.

La relation de Paterson avec Rand a également mal tourné. En 1948, une dispute mit fin à leur amitié. Comme Paterson l'avait écrit, «un génie est à peu près tout ce qu'une maison peut contenir», et chacun de ces génies avait un caractère très considérable. Mais il y avait une raison encore plus importante à la rupture: la croyance de Paterson en Dieu.

Ce n’était pas une hypothèse non examinée; c’était une conviction intellectuelle, atteinte après une longue réflexion sur d’autres manières d’expliquer le monde. Paterson croyait que l’énergie du monde avait besoin d’une source. Elle a également cru, comme elle le dit dans Le dieu de la machine, que personne ne pourrait «réécrire la Déclaration d’indépendance sans faire référence à une source divine des droits de l’homme. Cela ne peut pas être fait. l'axiome manque. »Un monde sans Dieu serait un monde sans cadre intellectuel et moral, et donc sans fondement de la liberté. Ce sont des idées que Rand, athée dogmatique, ne pourrait jamais saisir complètement.

Alors que sa propre renommée supplantait celle de Paterson, Rand laissa progressivement l'influence de la femme plus âgée sur elle. Pourtant, pendant de nombreuses années, elle a insisté sur le fait que les personnes intéressées par son propre travail devaient également lire celles de Paterson. Elle n'a jamais non plus complètement renié son lien avec la «rencontre unique» qui avait influencé de manière décisive sa carrière.

Russell Kirk, le philosophe du conservatisme américain, avait sa propre relation querelleuse avec Paterson. Pourtant, a-t-il déclaré, elle «s'est démarquée courageusement, défiant la foule solitaire. Je pensais que tout le monde devait la lire… et ne pourrait jamais l'oublier.

Probablement personne qui a rencontré Isabel Paterson ne l'oublia facilement. Maintenant, une nouvelle génération a besoin d'une introduction. En ce moment où, sous le stress, des idées de base sont récupérées, Atlas est de plus en plus populaire et les échecs historiques du New Deal sont en train d'être réexaminés, il est temps de revenir sur son esprit et son apprentissage. "Le principe du levier reste le même."
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Stephen Cox est professeur de littérature à l'UC San Diego. Ses deux derniers livres sont Le Nouveau Testament et la littérature et La femme et le dynamo, une biographie d'Isabel Paterson.

Le conservateur américain souhaite la bienvenue aux lettres à l'éditeur.
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